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Un parásito mutante amenaza al mundo con la forma más peligrosa de malaria

El parásito Plasmodium vivax (P. vivax), que provoca una forma más benigna de la malaria, “podría estar sufriendo una rápida transformación” que frustraría la protección natural conferida por cierto tipo de sangre hallada en millones de africanos, según los autores de dos estudios publicados en Estados Unidos.

Los científicos presentaron sus investigaciones en Washington, en la conferencia anual de la Sociedad Estadounidense de Medicina Tropical e Higiene (ASTMH).

En gran parte de África subsahariana, hasta 95 millones de personas están protegidas contra el P. vivax por ausencia en su sangre de un receptor de la proteína Duffy. Esto impide que el parásito entre en los glóbulos rojos de la sangre.

Pero en los últimos cinco años, los infectólogos se sorprendieron de constatar un creciente número de infecciones de P. vivax en África y América del Sur en individuos sin este receptor, normalmente resistentes.

A pesar de que causa una malaria menos grave que la provocada por el Plasmodium falciparum, responsable de la gran mayoría de las muertes, la mayoría niños pequeños en el África subsahariana, el P. vivax pone en peligro a unos 2,49 millones de personas en el mundo, según estos investigadores.

Y este número podría aumentar considerablemente si el tipo de sangre en cuestión deja de proporcionar una protección completa, temen los científicos.

“Hemos descubierto un mecanismo genético hasta ahora desconocido en el P. vivax que podría permitir a este parásito invadir las células sanguíneas, ayudando a explicar la razón de estas infecciones en personas que no tienen este receptor de la proteína Duffy y que están normalmente protegidos”, dijo Peter Zimmerman, de la Universidad Case Western Reserve, en Ohio (norte).

Zimmerman es co-autor de los dos estudios, que serán publicados el 21 de noviembre y el 5 de diciembre, respectivamente, en la revista estadounidense PLoS Neglected Tropical Diseases.

“Encontramos en particular que un gen conocido por permitir al P. vivax invadir las células sanguíneas se copiaba a sí mismo para existir en dos ejemplares (…) a menudo una manera de los patógenos de engañar al sistema inmunológico”, señaló el científico, quien agregó que la investigación demostró que el parásito “parecía evolucionar con rapidez”.

Parasito mutante

Estos investigadores determinaron que anteriores análisis de la secuencia del genoma del P. vivax quizás habían “perdido genes importantes” que le permitían al parásito ser más virulento.

“Creemos que los mecanismos genéticos que hemos descubierto podrían revolucionar nuestra comprensión de esta importante forma de malaria, que no genera tanta atención como el P. falciparum, aunque causa síntomas graves y podría ser más grave de lo que muchos piensan”, dijo David Serre, del Instituto de Medicina Genómica de la Clínica Cleveland, otro co-autor de ambos estudios.

La malaria causada por el P. vivax es en cierta forma más peligrosa que la causada por el P. falciparum, ya que tiene la capacidad de “esconderse” en el hígado y reaparecer muchas veces en la sangre provocando recaídas de la infección, destacaron los científicos.

Según los investigadores, esta mutación genética es propagada por los viajeros procedentes de Madagascar, donde se encontró en el 50% de las 189 muestras, la prevalencia más elevada por lejos. En comparación, menos de 10% de las 33 muestras del parásito proveniente de Camboya tenían esta mutación.

Los profesores Zimmerman y Serre tratarán de determinar si estos cambios genéticos son la causa de la pérdida de la protección de P. vivax en individuos naturalmente resistentes.

Para ello, estudiarán las muestras de sangre de 1.500 personas que padecen malaria por el P. vivax en dos zonas de Madagascar.

Su mayor temor es que el parásito mutante atraviese el Canal de Mozambique, que en su punto más angosto apenas supera los 400 kilómetros para separar Madagascar de África, donde millones de africanos podrían perder su inmunidad contra el parásito.

(Fuente: terra.com.co)

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