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Los osos polares podrían extinguirse más rápido de lo que se temía

Un estudio muestra como su metabolismo les requiere un número de focas que no pueden cazar a causa del deshielo provocado por el cambio climático

Los osos polares se tumban ante un agujero en el hielo durante días, atentamente lo vigilan para estar alerta cuando salga una foca u otra presa a respirar. Esta forma de cazar, tan habitual en estos depredadores, se creía que les suponía poco desgaste energético, pero un estudio ha mostrado lo contrario.

Una nueva investigación ha desenterrado nuevos conocimientos sobre los hábitos del oso polar, revelando que los depredadores árticos tienen metabolismos mucho más altos de lo que se pensaba. Esto significa que necesitan más presas, principalmente focas, para satisfacer sus demandas de energía, en un momento en que el retroceso del hielo marino hace que la caza sea cada vez más difícil.

Esto refleja que los osos polares podrían estar más cerca de su extinción de lo que se temía a causa de la dura tarea, y cada vez mayor, para encontrar suficiente alimento para sobrevivir. Estos grandes animales ejemplifican mejor que otra especie el drama del cambio climático que transforma constantemente su medio.

El estudio, publicado en la revista Science, ha monitorizado los movimientos de nueve osos polares durante tres años. El trabajo, realizado por el Servicio Geológico de los EEUU, y la Universidad de California Santa Cruz, detectó que estos animales requieren al menos un adulto o tres crías de foca anillada o foca barbuda cada 10 días para mantenerse. Cinco de los nueve osos estudiados no pudieron cumplir este cupo alimenticio durante la investigación, lo que provocó un descenso en su peso corporal, de hasta 20 kg durante un período de estudio de 10 días.

Anthony Pagano, biólogo del USGS que dirigió la investigación, explica que les “sorprendió ver cambios tan grandes en sus masas corporales, en un momento en que debían aumentar su volumen para mantenerlos durante el año. Este y otros estudios sugieren que los osos polares no son capaces de satisfacer sus demandas corporales como lo hacían antes “.

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El equipo de Pagano estudió a los osos durante 10 días de abril en el transcurso de tres años (2014 a 2016), en el mar de Beaufort, en Alaska. Les instalaron collares con GPS y cámaras de video para medir los niveles de actividad. Además, también controlaron los niveles en sangre.

De media, los osos estudiados tenían una tasa metabólica en reposo de 37,1 megajulios (8.861 kilocalorías/día). “Esta tasa es una medida de lo que le cuesta al animal simplemente vivir. Se trata básicamente de sus necesidades energéticas de mantenimiento, que no cuentan los costos de su movimiento, termorregulación, digestión, crecimiento y reproducción”, explica Pagano. El estudio muestra también que estas necesidades metabólicas suben hasta las 12.300 kcal/día de media cuando están activos.

Anteriormente, se pensaba que los osos polares gastaban relativamente poca energía durante los días que pasaban esperando durante horas, junto a los agujeros en el hielo para cazar una presa cuando saliera a respirar. Pero los investigadores han detectado que en realidad tienen un metabolismo con un promedio de 50%, mucho más alto que las estimaciones anteriores.

El culpable: el cambio climático

El Ártico se está calentando dos veces más rápido que el promedio mundial, disminuyendo el hielo marino del que dependen los osos polares para alimentarse y obligando a muchos a adentrarse tierra adentro donde desesperadamente buscan huevos de gallina o basura en los depósitos de pueblos remotos.

Con estudios previos que muestran las últimas caídas en el número de osos polares, las tasas de supervivencia y la condición corporal, los científicos dijeron que la nueva investigación sugiere que la especie enfrenta una situación aún peor de lo que se temía.

La alarma ya saltó hace un poco más de un mes cuando un video de National Geographic, que se hizo viral, muestra un oso polar demacrado. “Así es cómo se ve morir a un animal de hambre”, escribió uno de los fotógrafos que hizo el reportaje, Paul Nicklen. “Los músculos se atrofian. Sin energía. Es una muerte lenta y dolorosa”, explicó Nicklen, que atribuyó lo que estaba viendo al cambio climático. Los osos polares cazan preferentemente en el hielo marino, que está disminuyendo cada vez más. “Si la Tierra continúa calentándose, perderemos osos y ecosistemas polares enteros”, añadió.

El problema, apuntado por otros estudios, es que el deshielo empieza cada vez antes, la porción deshelada es más extensa y el hielo regresa cada vez más tarde. En lo que va de siglo Como recuerda Pagano, estos modelos “predicen que el declive del hielo marino en el Ártico provocará el descenso de las poblaciones de osos polares en la mayor parte de sus territorios”.

A través de
La Vanguardia
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