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Los mosquitos transgénicos liberados están alterando el ADN de sus congéneres naturales

Los insectos producidos por empresas como Oxitec, y liberados por millones para combatir enfermedades, están generando híbridos que pueden ser más resistentes a los insecticidas

La producción en laboratorio de variantes de insectos (principalmente mosquitos) modificados genéticamente para combatir a las plagas de los insectos de origen natural que provocan daños en vegetales o que transmiten enfermedades en humanos se ha convertido en un campo de la biotecnología que está recibiendo fuertes inversiones y en la que están interesadas numerosas empresas y gobiernos.

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La aplicación de estas técnicas en ciudades, campos de cultivo y el medio natural parece haber dado algunos resultados positivos, reduciendo la presencia de mosquitos transmisores del zica en algunas zonas de Brasil, por ejemplo, pero ahora un estudio que publica esta semana la revista Scientific Reports alerta de que los mosquitos modificados genéticamente -que en principio deberían morir después de cumplir su función, sin alterar a otros seres vivos- están dejando trazas de sus genes modificados en poblaciones de insectos naturales.

Experimentos desde Brasil hasta Florida

Oxitec ha realizado durante los últimos diez años numerosos estudios de laboratorio y pruebas experimentales en ciudades y el medio natural en las que se utilizan insectos (principalmente mosquitos) modificados genéticamente para combatir las poblaciones naturales que transmiten enfermedades como el dengue o el zika.

Uno de los proyectos más ambiciosos en este campo se ha realizado en Brasil, con la liberación entre 2016 y 2017 de 100 millones de insectos modificados genéticamente patentados como Friendly Aedes (técnicamente denominado OX513A), una nueva cepa o variante del mosquito Aedes aegypti. También se han llevado a cabo ensayos en otros similares en Islas Caimán, Francia, India, Malasia, Singapur, Tailandia, Vietnam y, actualmente siguen los trámites para nuevos proyectos en Florida (Estados Unidos).

Híbridos que conviven en la naturaleza

El estudio que se presenta esta semana en Scientific Reports, liderado por expertos de las universidades de Yale (Estados Unidos) y Sao Paulo (Brasil) han permitido analizar con detalle el ADN de los mosquitos modificados genéticamente y de los mosquitos híbridos nacidos del cruce entre mosquitos de origen natural y mosquitos modificados.

La primera y más importante conclusión es que ensayos de campo como los realizados en Brasil han tenido como resultado la aparición -en el medio natural- de mosquitos con genes que hasta ahora no existían en la población natural. Estos híbridos, además, parecen ser fértiles y por tanto extienden sus genes a generaciones posteriores.

Los autores indican que no hay evidencia de que estos híbridos pongan en peligro a los humanos más que a los mosquitos silvestres (naturales) o que provoquen un fracaso total en trabajos como el que realiza Oxitec.

“Lo importante es que ha sucedido algo inesperado”, destaca Jeffrey Powell, genetista de la Universidad de Yale y coautor del estudio, en declaraciones recogidas por edición on line de la revista Science.

Los científicos se muestran cautelosos sobre los resultados aparecidos de forma no esperada en este tipo de ensayos, sin descartar que, como han sugerido diversos grupos ambientalistas contrarios a este tipo de modificaciones de ADN y los transgénicos, esta mezcla genética podría haber hecho que la población de mosquitos sea más robusta, más resistente a los insecticidas o más propensa a transmitir enfermedades.

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