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El fenómeno El Niño amenaza de muerte a la Gran Barrera de Coral

La Gran Barrera de Coral australiana -el mayor conjunto de arrecifes coralinos del mundo-, está afectada por “el peor episodio de blanqueo masivo de su historia”, según la valoración publicada esta semana por el Grupo de Trabajo sobre Blanqueo de Corales de Australia después de un programa de vigilancia aérea en la que se han recogido datos de 500 zonas de arrecifes de coral al largo de 4.000 kilómetros de costa.

“Este ha sido el viaje de investigación más triste de mi vida”, ha lamentado el profesor Terry Hughes, director del Centro para Estudios de Arrecifes de Coral de la Universidad James Cook (Australia) y coordinador del Grupo de Trabajo sobre Blanqueo de Corales.

Sólo se salvan cuatro arrecifes

“Casi sin excepción, los arrecifes que hemos sobrevolado presentaban altos niveles de blanqueo; la situación es mucho más grave que en los anteriores episodios de decoloración de los años 2002 y 1998”, ha indicado Hugues. De 500 arrecifes estudiados sólo cuatro no presentaban este fenómeno que puede acabar con la muerte de los corales.

El blanqueo de los corales se produce cuando las condiciones ambientales -en especial, el aumento de la temperatura del agua- provocan que los corales expulsen de su interior a las pequeñas algas simbióticas -zooxantelas- que son las responsables del color de estos corales. Los corales decolorados pueden recuperarse si la temperatura desciende y las zooxantelas son capaces de recolonizarlos.

El fenómeno El Niño y el cambio climático

La principal causa directa que puede estar provocando el blanqueamiento masivo del coral en la Gran Barrera australiana es el aumento de la temperatura del agua del mar a causa del fenómeno El Niño. La suma de este proceso cíclico natural y el cambio climático -que aumenta la temperatura global de los océanos- provoca una situación de estrés térmico que, según han confirmado diversos estudios, está provocando la muerte de grandes extensiones de arrecifes de coral.

En el caso concreto de la Gran Barrera australiana, los expertos calculan que en las condiciones de blanqueo actual pueden morir hasta el 50% de los corales afectados.

Seguimiento de la catástrofe

El profesor Hugues, no obstante, destaca que “todavía es pronto para decir cuál será el resultado global; vamos a seguir estudiando los arrecifes de la Gran Barrera de Coral para conocer con detalle cómo evoluciona el proceso”.

El Grupo de Trabajo Nacional Blanqueamiento de Coral está diseñado para coordinar los esfuerzos de investigación entre la comunidad de las ciencias del mar de Australia en el caso de un evento de blanqueamiento masivo en Australia. El grupo de trabajo reúne a 10 instituciones de investigación a través de Australia para coordinar los esfuerzos de más de 300 científicos.

(Fuente: lavanguardia.com)

 

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