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Una extraña nube aparece habitualmente en la superficie de Marte y nadie sabe por qué

No se sabe muy bien su naturaleza, aunque lo ideal sería que Perseverance descubriera su origen. Hoy se lanzará el rover Perseverance sobre la superficie marciana

Casi en el ecuador de Marte, sobre el volcán Arsia Mons de 19 kilómetros de altura, una gigantesca nube ha aparecido en los últimos días. Se ha extendido aproximadamente 1.800 kilómetros en longitud, de hecho, es tan grande que se puede apreciar con telescopios desde la Tierra. Lo curioso no es esto, sino que aparece periódicamente cada año marciano, y los astrónomos no tienen muy claro a qué se debe.

Esta larga y delgada nube fue vista el 17 y el 19 de julio por el Mars Express, un satélite que está orbitando el planeta rojo desde hace 16 años. La Agencia Espacial Europea ha publicado las imágenes de la nube captadas por el Mars Express.

Puntual como un reloj y de origen desconocido

Esta curiosa nube tiene nombre propio, se le conoce como AMEC por sus siglas de nube alargada de Arsia Mons en inglés. Y es que se le ha dado incluso nombre propio porque es una «vieja conocida» de los astrónomos que estudian Marte. La nube ha sido avistada en anteriores ocasiones también y se esperaba que apareciera durante estos últimos días.

Previamente fue fotografiada por el Mars Express en 2015, 2012 y 2009. ¿Por qué este periodo de tres años? En realidad, no son tres años como tal, sino un año natural de Marte, que corresponde a 687 días en la Tierra. Este ciclo anual marciano marca la aparición de la AMEC de forma periódica. Su ciclo es diario, se forma y destruye cada día marciano durante un periodo de aproximadamente 80 días. Indican desde la ESA que durante la mañana se forma durante unas tres horas y luego, de forma repentina, desaparece.

En un principio se especulaba que el origen de esta nube era la erupción del volcán Arsia Mons, sin embargo la NASA explica que este volcán no ha tenido actividad desde hace unos 50 millones de años. ¿Entonces qué la forma? Se sabe que está compuesta de agua en forma de hielo, pero poco más.

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A pesar de que hay diversas sondas alrededor de Marte, Mars Express tiene ventaja para observar esta nube ya que orbita esa zona por la mañana marciana mientras que las otras lo hacen por la tarde marciana, de ahí que pueda observar mejor la nube. El equipo que coordina Mars Express ahora busca estudiar mejor cómo se forma, por qué lo hace periódicamente y cómo es que se forma sólo temprano por la mañana.

En el planeta vecino aún tenemos mucho que explorar para conocerlo bien. Actualmente dos naves están de camino a Marte (la de Emiratos Árabes y la de China). La de Estados Unidos se lanzará en cuestión de horas.

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