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Confirmado: Los perros pueden contraer el coronavirus de sus dueños

No hay evidencias que demuestren que los perros puedan transmitir la infección a otros perros o personas. Si los animales afectados por COVID-19 perdieran el olfato, esto podría afectar a los perros encargados de detectar drogas o explosivos

Los perros contagiados por coronavirus contraen probablemente la infección de sus dueños. Así concluye un estudio dirigido por el virólogo de la Universidad de Hong Kong, Malik Peiris. Según los investigadores que estudiaron el caso de los dos primeros perros contagiados por COVID-19 en Hong Kong, un análisis de las secuencias genéticas virales de los animales mostró que eran idénticas a las de las personas infectadas.

Aunque el análisis, publicado en ‘Nature’, confirma que las personas con COVID-19 pueden infectar a perros, la probabilidad de que esto suceda es baja, dice Arjan Stegeman, epidemiólogo veterinario de la Universidad de Utrecht en los Países Bajos. En el estudio solo dos de los 15 perros que vivían con personas infectadas contrajeron la enfermedad.

Sin embargo, numerosos científicos afirman que la posibilidad de que las mascotas puedan propagar el virus entre sí, y a las personas, necesita ser investigada adecuadamente como parte de la gestión de futuros brotes. Además, el informe no muestra evidencia de que los perros puedan transmitir la infección a otros perros o personas, pero es imposible estar seguro en qué dirección viajó el virus «así que tenemos que mantener una mente abierta», afirma Peiris.

Animales infectados por coronavirus

Desde la infección de dos perros en Hong Kong, otras mascotas han dado positivo por el SARS-Cov-2, incluyendo un gato en Hong Kong y otros dos en el estado de Nueva York. Cuatro tigres y tres leones en el zoológico del Bronx de Nueva York también dieron positivo. Según distintos estudios en gatos, estos animales pueden pasar el virus a otros felinos sin mostrar síntomas.

Por otro lado, el estudio de Hong Kong detectó ARN viral y anticuerpos en ambos perros, y virus vivos en uno de ellos. Ninguno de los perros se enfermó de forma notable. Los hallazgos apoyan los resultados de un estudio de abril, en el que investigadores chinos infectaron deliberadamente a perros con SARS-Cov-2, según informa Thomas Mettenleiter, virólogo y director del Instituto Federal de Investigación para la Salud Animal en Riems, Alemania. Los dueños de perros que dan positivo por coronavirus deben ser cautelosos cuando conviven con sus mascotas, dice.

La Asociación de Veterinaria Médica Americana (AVMA) recomienda que las personas que tienen COVID-19 usen mascarilla para cuidar a sus mascotas. Además, aconseja que las personas enfermas eviten acariciar, abrazar o compartir alimentos con los animales, además de lavarse las manos antes y después del contacto con ellos.

El papel de los animales en la propagación del virus

Además de proteger a las mascotas del virus, existe una necesidad urgente de probar a más animales que estén en estrecho contacto con personas, incluyendo animales de trabajo y ganado, para entender si tienen un papel en la propagación del virus, afirma Jürgen Richt, un virólogo veterinario de la Universidad Estatal de Kansas en Manhattan. Para hacer esto, se requerirán kits de diagnóstico especializados en animales.

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Richt afirma también que existe interés en realizar más investigaciones sobre si las mascotas enferman o experimentan síntomas particulares. Un síntoma común del COVID-19 en las personas es la pérdida del olfato. Si los perros experimentan este síntoma, Richt afirma que podría afectar a los perros detectores que olfatean drogas, explosivos y otros artículos ilícitos.

Aunque el estudio de Hong Kong no muestra ninguna evidencia de que los perros puedan infectar a las personas, Peiris afirma que su posible papel y el de los gatos debe ser considerado en los intentos de entender cómo el virus pasó a las personas en primera instancia. Los investigadores piensan que el SARS-Cov-2 se originó probablemente en murciélagos y pasó a las personas a través de un animal intermedio, que sigue siendo desconocido.

Una teoría importante sugiere que la especie intermedia entró en contacto con la gente en un mercado de animales salvajes en Wuhan (China). Perros, gatos y otros mamíferos se venden en estos mercados, y los gatos callejeros y perros vagan libremente a su alrededor, dice Peiris. «El virus parece tener un rango de huésped bastante amplio. Perros, gatos y otras especies de mamíferos estrechamente relacionadas podrían ser susceptibles y formar un puente entre murciélagos y humanos», afirma.

A los investigadores también les preocupa que los informes de gatos y perros infectados puedan llevar a las personas a abandonar a sus mascotas, tal y como sucedió en Wuhan, epicentro del brote. «El peligro al que nos enfrentamos es que la gente se pone nerviosa cuando escucha que los animales de compañía podrían ser portadores de virus y deciden deshacerse de ellos», dice Richt.

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